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E-commerce Alibaba

L'essor de l'e-commerce dans des centres comme celui d'Alibaba Liège a changé la nature du commerce.

13/07/22 15:00
Les douaniers européens peinent à repérer les marchandises défectueuses lors des contrôles ponctuels. 
 

Que faire si la poussette que vous avez achetée en ligne n'a pas de freins, ou si votre friteuse prend feu pendant la préparation de frites belges ?

La difficulté de contrôler les marchandises de l'e-commerce

Cela arrive plus souvent que vous ne le pensez. Des tests effectués par des groupes de consommateurs européens ont montré que les produits achetés sur les plateformes d'e-commerce peuvent être défectueux, deux tiers d'un échantillon ayant échoué aux tests de sécurité dans une étude à grande échelle.

Pourtant, dans l'une des plus grandes plateformes d'e-commerce d'Europe, située à la périphérie de l'aéroport de la ville de Liège, les douaniers admettent qu'il est pratiquement impossible de faire face à l'afflux de produits et de les contrôler au regard des milliers de pages de la législation européenne. Malgré les plans visant à leur fournir des locaux plus spacieux et à doubler la taille de l'équipe, il est "très difficile" de maîtriser le contrôle de la qualité, a déclaré Arnaud De Wilde, chef du département de contrôle des douanes à Liège. Qu'il s'agisse de personnel ou de temps : "Nous n'en avons jamais assez", a-t-il ajouté.

Il n'est pas étonnant que De Wilde et son équipe aient du mal à suivre le rythme. La plateforme logistique de Liège est le principal point d'entrée en Europe occidentale pour le géant chinois de l'e-commerce Alibaba. L'aéroport traite chaque jour quelque 3 000 tonnes de fret.

Selon les associations de consommateurs, le volume considérable de colis qui arrivent à des endroits comme Liège et les difficultés que rencontrent les douaniers pour faire face à ce flux exposent les consommateurs européens au risque d'acheter des produits défectueux, voire dangereux. Cela suggère également que, même si l'Union européenne rédige une nouvelle législation sur la sécurité des produits, elle ne remplit pas son devoir de veiller à ce que les règles existantes soient correctement appliquées.

Les douaniers de l'aéroport font de leur mieux pour intercepter les produits qui ne respectent pas la réglementation européenne : Un jeudi après-midi récent, ils ont confisqué un jeu de câbles douteux, un paquet suspect d'aiguilles d'acupuncture et une paire de baskets Nike contrefaites avec le "Swoosh" à l'envers, sur le point de tomber.

Mais personne ne peut dire combien d'autres produits défectueux ou dangereux sont passés entre les mailles du filet. Une étude réalisée en 2020 par le Bureau Européen des Unions de Consommateurs (BEUC), a révélé que deux tiers des produits achetés sur des sites e-commerce comme Amazon, Alibaba et Ebay ne respectaient pas la législation européenne en matière de sécurité. Les tests effectués par des groupes de consommateurs ont révélé la présence de blanchisseurs de dents contenant des quantités excessives de peroxyde d'hydrogène, d'une friteuse qui se mettait à fumer dès qu'elle était branchée, et d'appareils domestiques "intelligents" vulnérables au piratage.

Alors même que la logistique moderne achemine des colis de l'étranger en nombre sans précédent, les douaniers de l'équipe de De Wilde opèrent toujours dans une petite cage clôturée à l'intérieur de l'entrepôt logistique, avec des boîtes en carton marquées de signes manuscrits pour trier les marchandises. 

Comparé à "l'océan de produits" qui entrent chaque jour sur le marché européen, le nombre d'autorités capables de les contrôler représente "une goutte d'eau", a déclaré Monique Goyens, directrice générale du BEUC. Outre le nombre croissant de colis, les agents des douanes doivent également manipuler des classeurs de plus en plus volumineux, remplis de réglementations européennes allant des produits chimiques à la cybersécurité des appareils connectés. 

Changer la donne ?

L'e-commerce a changé la donne en matière de sécurité des produits. Partout dans le monde, les agents des douanes et autres autorités sont de plus en plus sollicités pour traiter de minuscules colis expédiés individuellement par millions, plutôt que des conteneurs transportant des marchandises en vrac - ce qui complique la réalisation des inspections physiques qui restent le moyen le plus efficace d'arrêter les marchandises défectueuses. 

La "nature du commerce a changé", a déclaré un groupe d'experts des douanes en mars, dans un rapport dans lequel il invitait les douanes européennes à renforcer leur action en matière de protection des consommateurs. 

"Avant, il n'y avait qu'un conteneur rempli de choses toutes identiques, et ensuite on pouvait faire des tests par échantillonnage", a déclaré l'eurodéputée verte néerlandaise Kim Van Sparrentak, qui suit le sujet de la sécurité des produits. "C'est pourquoi nous devons vraiment renforcer les douanes afin de nous assurer qu'elles disposent de plus de moyens pour effectuer davantage de contrôles. Mais c'est aussi pourquoi il devrait y avoir un peu plus de responsabilité pour les places de marché. "

Loin de tenir les détaillants en ligne à des normes plus élevées, les politiciens se sont généralement précipités pour les accommoder, et l'aéroport de Liège en est un excellent exemple. 

Pour des politiciens belges comme l'ancien premier ministre Charles Michel - aujourd'hui président du Conseil de l'UE - et l'ancien ministre des Affaires étrangères Didier Reynders - aujourd'hui commissaire européen chargé de la protection des consommateurs - attirer Alibaba faisait partie d'un plan visant à relancer l'économie de Liège, en donnant à la ville désindustrialisée des milliers de nouveaux emplois à l'aéroport. Dans la perspective de cette opportunité, le roi Philippe a rencontré le fondateur du site de commerce électronique, Jack Ma. 

"Le tapis rouge a été déroulé pour Alibaba, par toute l'élite politique", a déclaré Samuel Cogolati, un député belge du parti vert Ecolo qui a averti que les installations à Liège pourraient faciliter l'espionnage par le gouvernement chinois.

Alibaba a déclaré qu'elle essayait "de se conformer à toutes les lois et réglementations applicables sur les marchés sur lesquels nous opérons", ajoutant qu'elle faisait partie d'un engagement volontaire de sécurité de l'UE en 2018, allant "au-delà des exigences légales actuelles".

"Dans le cadre de cet engagement, AliExpress [une filiale d'Alibaba] travaille en étroite collaboration avec les autorités européennes et nationales pour retirer les produits non conformes, surveiller les rappels de produits et retirer les produits identifiés ou rappelés", a déclaré un porte-parole d'Alibaba. 

Sur le terrain…

Rares sont ceux qui contestent l'importance des emplois qu'apportent les platesformes logistiques, ou l'utilité pour les consommateurs des sites e-commerce. La question est de savoir comment - ou même si - les fonctionnaires des douanes peuvent suivre le rythme.

Les autorités tentent également de coordonner leur action au niveau européen, en signalant les infractions à leurs homologues des autres pays de l'UE, afin qu'un fabricant ne puisse pas facilement réacheminer des produits défectueux vers d'autres marchés.

L'UE dispose d'un système d'alerte rapide, appelé Safety Gate, qui fait circuler les informations sur les produits dangereux entre les autorités nationales. Les véhicules à moteur et les jouets figurent en tête de la liste des produits dangereux en 2021, les blessures et les risques chimiques étant les types de risques les plus fréquents. 

Les législateurs européens s'efforcent également de renforcer les règles de sécurité des produits de l'Union européenne. La révision du règlement relatif à la sécurité générale des produits (RGSP) devrait être achevée cette année.

Mais la qualité des réglementations dépend de la capacité à les appliquer. Au-delà des questions de capacité, il est également nécessaire de disposer d'une expertise sur l'éventail toujours plus large de catégories de produits, chacune ayant ses propres règles européennes. "Le personnel doit être de plus en plus expert", a déclaré M. Goyens du BEUC. "Car comment identifier un produit dangereux ? Il s'agit de produits chimiques, il s'agit de cyber-résilience."

"Les douaniers sur le terrain ne peuvent pas tout faire", a déclaré De Wilde dans son bureau de Liège. Son équipe a récemment eu un peu de chance - une nouvelle recrue est fan des produits Apple et connaît bien les derniers appareils, ce qui permet de repérer plus facilement les marchandises contrefaites ou défectueuses. 

Mais généralement, les agents s'en remettent à d'autres autorités lorsqu'il s'agit de la sécurité des produits issus de l'e-commerce, ou aux fabricants lorsqu'il s'agit de produits contrefaits. "Sinon, il faudrait un super ministère avec des centaines de spécialistes, mais ce n'est pas faisable", a déclaré M. De Wilde. 

Chaque semaine, des représentants des marques les plus puissantes de la planète (pensez à Lacoste, Louis Vuitton, Guess) se réunissent avec les douanes pour évaluer les éventuelles marchandises contrefaites qui ont été saisies la semaine précédente. Régulièrement, les marques forment également les agents des douanes à repérer les dernières avancées en matière de contrefaçon.

Pour d'autres types de produits défectueux ou dangereux, les douanes de Liège ont des contacts avec d'autres autorités gouvernementales : l'organisme de surveillance des télécommunications, le régulateur de la sécurité alimentaire, l'agence chargée de superviser la sécurité des médicaments. "Nous ne pourrions jamais, au niveau de la douane en tout cas, prendre des décisions définitives par nous-mêmes", a déclaré De Wilde. "Nous assumons notre fonction d'arrêt et nous faisons ensuite confiance à l'autorité de surveillance du marché pour assurer le suivi." 

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Librement traduit, article original : https://www.politico.eu/article/alibaba-europe-customs-import-safety-faulty-goods-spot-checks-online-marketplaces/

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